专栏连载|深入解读RPA:基础概念和技术特征解析(01)

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(一)RPA的概念定义
 
各位听众,大家好,我是王言。从今天开始,我将正式开始为您深入解读RPA这一新兴的技术领域。
 
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在这一节,我将先从RPA的基本概念谈起,还包括RPA的起源,来自不同专业机构对RPA的基本定义,以及我对RPA这些定义的专业解读。
 
今天是第一部分内容,也由于RPA的基本概念和基本定义。上一节我们谈到过RPA的概念最早产生于2012年,是由Blue Prism公司的市场总监提出来的。它的产生和很多的AI技术的产生方式是不太一样的,因为我们知道,从达特茅斯会议以后,人工智能领域经过了几起几落。
 
 
我们能够接触到的人工智能的最新的一些定义。比如说机器学习、深度学习,都产生的时间点要比RPA要早得很多。比如说,机器学习的定义是Arthur Samuel在1959年的定义。
 
比如他当时的定义是在没有明确设置的情况下,使用计算机具有学习能力的一种研究的领域。比如说,深度学习是1986年由“深度学习之父”杰弗里·辛顿(Geoffrey Hinton)提出的一种适用于多层感知器的反转传播算法,也就是通常所说的BP算法。BP算法比较好的解决了一些非线性的一些统计学的问题。
 
所以,我们可以看到,其实不管是机器学习也好,深度学习也好,这些人工智能的一些概念和体系都是最早从一些算法领域来推广出来的。而RPA和它们的情况是相当的不一样,因为RPA的所有的这些应用都来自于实际的在用户现场,然后具体的实践项目中的一些具体的应用。这也是为什么在RPA领域没有很多的专业的学术机构会直接进到这个领域来。所以说,我们在今天市场上能够听到不同的对RPA的定义和解读。
 
我也截取了一些不同领域的,不同行业的,以及专业组织对RPA的定义。然后,我帮大家整理一下,然后把其中的共同的特性进行总结。我们也不想给出所谓的RPA的标准定义,其实没有必要。但我觉得更是帮助大家能够去理解RPA是什么就可以了。
 
比如说,第一个就是美国的电气电子工程师协会,也就是通常所说的IEEE,在2017年的2755-2017的定义中说明,RPA是通过软件技术来预定业务规则,以及活动编排过程,利用一个和多个互不相连的软件系统协作来完成一组流程活动、交易和任务,需要人工对异常情况进行一些管理,然后来保证最后的交付结果和服务。总结一下,在IEEE这样定义中,他强调的是说,RPA必须是有预定义规则的,并且它能够串接不同的系统,同时能阻止和编排活动,这些都属于是RPA的主要特征。
 
同样,一家在2013年就成立的叫做机器人流程自动化及人工智能的独立的专业机构,这个叫IRPAAI的知识论坛,它在2017年也给出了这样定义,说RPA是一种技术应用模式,使机器人软件或机器人能够捕获并解释现有的应用的信息,从而能够处理事务、操作数据、触发响应,以及与其他数字化系统进行通讯。这个组织所强调的是说RPA是一种应用模式,能够获取现有应用的一些信息,然后在不同的系统之间进行自动的操作处理。
 
后来,Gartner也给出了RPA的定义,就是说机器人流程自动化整合了用户界面识别和工作流执行的能力,它能够模仿人工的去操作电脑的过程,利用模拟鼠标和键盘来驱动和执行应用系统。有时候它被设计成应用到应用之间的自动化处理。虽然它被称为叫机器人流程自动化,但是它并不存在物理系统中,相似于它们,如工作流引擎,或者人工智能的一种软件技术的工具。
 
所以,在Gartner的定义里边,特别指出了说RPA是能够模仿人类的处理,并且它具有一系列类似工作流的这样处理的能力,而且同时指出它是一种软件,而不是一种物理设备。也就是说,它有别于我们所谓的硬件的机器人。
 
在IDC组织的定义中也指出,RPA软件能够处理基于固定规则,且重复执行的流程,而不需要人类操作。在那些高度重复、单调且劳动量大的工作中,RPA消除了对人类人工处理的需要。IDC在表达对RPA的定义时,他体现的主要是它必须要处理的是基于固定规则,并且是重复执行,工作量大的这样应用处理特征。
 
同样,IBM给出的定义是说,机器人流程自动化是利用软件来执行业务流程的一组技术,按照人类的执行规则和操作过程来执行同样的流程。RPA技术可以降低工作中的人力投入,避免人为的操作错误,处理时间将会大大降低,人类可以转换到更加高阶的工作环境中。所以,IBM强调了RPA是一组技术,并不是一项单独的技术。同时,也像前面各个专业组织提出的,是按照规则去执行,然后并且为业务流程和业务环境带来价值。
 
麦肯锡的定义是说,RPA是一种可以在流程中模拟人类操作软件类型,能够比人类更快捷、精准,布置疲倦的替代重复性的工作,使人们投入到更加需要人类能力的工作中来。例如:情感、推理、判断和客户沟通当中。可见说,谈到的主要还是在模拟和替代人工作的这部分主要特征。
 
普华永道的定义是说,RPA是利用流程自动化技术以及更易配置的软件机器人,只需要少量的IT经验,在快速培训后就能实现自动化来替代手工工作。普华永道提到的是RPA不需要专业人员而快速实施这样的特征。
 
我们在这里把以上各家不同的定义,可以把它汇总一下,看到RPA这些主要的特征。比如说,我们看到RPA可以是模拟和替代人工的操作,串接不同的系统,类似工作流的这样执行的能力,并且它是一种软件,它不是一种物理设备。同时,它是一组技术的组合,同时需要执行的是那些具有固定规则,重复执行,而且工作量很大的业务流程,并且它有快速实施或者简单易用的特点,就是不需要专业人员来实施。
 
以,这个是我们谈到的各家关于RPA的定义。但是,我们只知道这些特征可能还是远远不够的。通常在很多人第一次接触RPA概念时经常会提出三方面的问题:
 
通常第一个问题会问,RPA到底是什么样的机器人技术?比如,它是按照传统技术去实现的,还是一种跟以前技术截然不同的新技术?它是不是人工智能的一种?它和工厂里的机器人是一样吗?所以,这是第一类的问题,就是RPA到底是一项什么样的技术。
 
第二类问题是RPA可以实现哪些流程的自动化?我们现在不是已经有企业的办公流程自动化了吗?我们也有了工作流引擎,它和自动化会有什么区别?
 
第三类问题是RPA可以把流程实现到什么程度?难道完全就不需要人了吗?到底能够替代人做哪些事情?人是怎么参与到其中的?
 
这三类问题都是用户第一次接触到RPA时候经常会提到的问题。所以,接下来我们在第二部分到第四部分的内容中我会逐一回答这三个问题。各位听众,你们第一次听到RPA这个词的时候头脑中会出现什么样的问题呢?
 
以上就是我对RPA基本概念的解读。从下一节开始,我将为您解答第一次接触RPA时一些初学者提出的主要三个问题。谢谢您的收听,我们下次再见!
 

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